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3 raisons de ne pas avoir peur de la conduite autonome

⌚: 4 minutes

Bien des choses ont été dites sur les dangers des voitures autonomes. Le Guardian a notamment écrit que cette technologie entrait dans «  sa phase la plus dangereuse  » : elle n’est pas suffisamment au point pour fonctionner sans notre surveillance, mais suffisamment performante pour nous donner un sentiment illusoire de sécurité.

La conduite autonome plus dangereuse que les conducteurs ?

Dans un article de l’Université de Harvard sur l’intelligence artificielle, il est mentionné que la plupart des voitures autonomes n’ont été testées que sur des petites routes. En effet, «  les développeurs pensent que leurs programmes ne sont pas suffisamment au point pour évaluer correctement les situations susceptibles de survenir dans un contexte de circulation réelle  ». Cependant, une voiture autonome, même dangereuse, a été jugée «  meilleure qu’un conducteur humain  ». Des statistiques réalisées en 2016 l’ont démontré : la conduite autonome a causé un seul décès quand les automobilistes en ont causé plus de 40 000.

Un marché prometteur

Certaines restrictions limitent l’utilisation des véhicules autonomes. Par exemple, on exige que leur conduite soit deux fois plus sûre que celle des êtres humains. Une fois le marché vraiment lancé, Intel prévoit l’émergence d’une industrie d’une valeur de 7 billions de dollars d’ici 2050. Son développement permettrait également d’économiser 234 milliards de dollars en dépenses de sécurité publique.

Le gouvernement de Trump semble comprendre les enjeux et maintient l’approche non interventionniste d’Obama à l’égard de cette technologie. L’année dernière, le Royaume-Uni a publié des directives pour aider les développeurs de véhicules autonomes. Le ministre des finances Greg Clark a déclaré : «  L’erreur humaine provoque plus d’accidents et de décès que les technologies rigoureusement testées et réglementées. Nous ne voulons pas provoquer plus de catastrophe sur la route  ». 

Les entreprises et même les gouvernements ont réussi à se mettre d’accord : mais que savent-ils que les utilisateurs ignorent ?

Un sondage réalisé en juillet 2018 par la Brookings Institution a révélé que seulement 21 % des gens étaient prêts à conduire une voiture autonome et que 61 % refusaient catégoriquement. Le Pew Research Center, quant à lui, a relevé que seulement 39 % des Américains pensaient que les voitures automatisées réduiraient le nombre de décès, et que 87 % estimaient qu’un humain devrait être présent pour conduire une voiture, autonome ou non. Au final, ce sondage a rapporté que plus de gens étaient «  inquiets  » qu’excités au sujet de la conduite autonome.

Mais alors, pourquoi cette inquiétude ? Tout comme les humains ont peur que les robots prennent leur travail, ils craignent que l’automobile autonome ne réduise leur contrôle et leur impact sur l’environnement qui les entoure. Pourtant, le Washington Post souligne que 94 % des accidents de voiture sont causés par une erreur humaine, ce qui signifie que cette idée de contrôle n’est qu’une illusion.

Pourquoi devrions nous adhérer à cette technologie  ?

S’il est encore facile de résister à la conduite autonome aujourd’hui, celle-ci ne tardera pas à faire partie de notre quotidien. Et voici trois raisons pour lesquelles c’est une bonne chose.

L’économie mondiale bénéficiera d’un nouvel élan

Les prévisions d’Intel signifient que «  l’intensité informatique  » va doubler. Cela passera par des services dans le véhicule mais aussi par la mobilité des entreprises et des consommateurs en tant que service. Comme l’explique Alex Davies de WIRED : «  Si vous voulez trouver un travail dans cette nouvelle économie de la conduite autonome, misez sur l’informatique et le data crunching  ». Cela signifie que si nos craintes de voir les robots nous voler nos emplois sont fondées, il y aura cependant d’autres métiers pour les remplacer et nous permettre de continuer à travailler.

L’autonomie permettra d’innover dans les opérations commerciales

Alors que les voitures autonomes pourront livrer les colis d’Amazon encore plus rapidement que leurs homologues humains, les avantages ne s’arrêtent pas là. L’industrie de la logistique dans son ensemble a déjà été touchée : on estime que la conduite en peloton des camions réduira les délais de livraison et jusqu’à 10 % des coûts de carburant. Rob Cook, vice-président de la technologie et des solutions chez Sheer Logistics, un prestataire logistique, déclare : «  Les avantages de l’automatisation vont bien au-delà de l’efficacité et des économies de coûts. Les véhicules autonomes obéissent à la lettre aux protocoles de sécurité et peuvent circuler en plein milieu de la nuit, lorsque la circulation est fluide. Cela signifie moins de chauffeurs routiers fatigués, des livraisons plus rapides et une réduction probable des accidents.  »

Les entreprises pourront rationaliser les services

Les entreprises locales bénéficieront également des avantages des voitures autonomes. Les livreurs de pizzas et les coursiers par exemple pourraient être plus rapides et plus économiques. Les experts envisagent également des projets tels que des bibliobus autonomes, des gymnases et des hôtels, qui pourraient favoriser l’économie de partage actuellement dynamisée par les locations d’Airbnb. N’oublions pas au passage que le covoiturage, l’autre axe de l’économie du partage, est susceptible de devenir beaucoup moins cher.

Les médias ont parfois cherché à alerter sur les dangers des voitures autonomes, poussant les gens à les craindre sans réels arguments. Pourtant, les véhicules autonomes profiteront aux humains bien plus qu’ils ne leur coûteront. Nous devons juste les laisser prendre leur envol.

Selon que vous posez la question à un optimiste adepte des nouvelles technologies ou à un pessimiste, nous pourrions voir les premières versions de véhicules automobiles prêts à la consommation dans les prochaines années, ou pas avant une vingtaine d’années encore. Mais peu importe où vous vous situez sur ce spectre, il est probable que la première génération d’IA de conduite autonome transportera les gens au cours de votre vie. En tant qu’adepte de l’IA, vous êtes probablement effrayé ou excité par cette idée. Le consommateur de technologie en vous est probablement ravi à l’idée de se rendre au travail les mains libres grâce à votre pilote automatique robotique, ou de faire une sieste lors d’un long voyage en voiture. Mais le codeur sceptique en vous peut craindre que de simples algorithmes de régression et de reconnaissance de formes ne soient pas suffisants pour vous garder en sécurité. De plus, il y a le modèle universel de développement de logiciels (et de technologie) qui se vérifie habituellement ; la première génération d’un produit technologique donné est habituellement terrible, en raison de calendriers serrés ou d’une incapacité à prévoir les problèmes futurs. Est-il donc judicieux de faire confiance aux véhicules autonomes de première génération ?

Le marché

Tout d’abord, vous pourriez considérer les aspects économiques de votre décision. Une voiture autopropulsée de première génération sera beaucoup plus chère que les générations suivantes de la même technologie, et probablement beaucoup plus chère qu’une alternative à propulsion manuelle. Dans quelques années à peine après la sortie initiale, vous pourrez probablement trouver une bien meilleure affaire sur une voiture d’occasion à conduite automatique. Pour cette seule raison, il serait peut-être préférable d’attendre les générations suivantes de véhicules autonomes.

La concurrence

Nous devons également tenir compte de la ruée vers la concurrence dans laquelle sont plongées la plupart des entreprises. Considérez les notes de service internes divulguées au sein d’Uber, où l’ancien dirigeant d’Uber Anthony Levandowski est cité comme disant, « nous devons réfléchir à la stratégie pour prendre tous les raccourcis que nous pouvons trouver, » et « Je vois cela comme une course et nous devons gagner, la deuxième place est le premier perdant ».

Quelques mois après la publication de ces documents, une voiture Uber a tué un piéton, le premier accident mortel attribuable à un véhicule autonome. Si les entreprises sont si déterminées à être les premières à être sur le marché, elles risquent de faire des économies et de négliger les tests d’assurance de la qualité afin que toutes les IA soient toujours couronnées de succès.

Lois et règlements

Heureusement, des mesures de protection sont en place. Les lois sur les véhicules autonomes varient d’un État à l’autre, mais à l’heure actuelle, aucun véhicule entièrement autonome n’est autorisé sur les routes américaines. La plupart des États autorisent un certain nombre d’éléments d’auto-conduite limités, ou des tests d’auto-conduite, mais les législateurs veillent à ne pas exposer les consommateurs à plus de risques que nécessaire. Si cette attitude devait perdurer, il suffirait peut-être de contrecarrer les efforts des dirigeants pour mettre les voitures sur le marché le plus rapidement possible ; les constructeurs automobiles devront prouver sans l’ombre d’un doute que leur IA est capable de transporter des passagers en toute sécurité.

Première génération = deuxième génération

D’ici à ce que nous obtenions une voiture entièrement fonctionnelle, prête à l’usage, les développeurs auront déjà eu de nombreuses années pour perfectionner leurs algorithmes et les tester dans des environnements réels. Considérez le fait que Waymo teste son véhicule depuis 2009 et qu’au cours de cette période, son parc de véhicules a parcouru plus de 7 millions de milles – une longueur qui prendrait 300 ans à un conducteur moyen pour terminer. De plus, Waymo teste ses voitures virtuellement, avec plus de 2,7 milliards de kilomètres de test virtuel en 2017 seulement.

En tenant compte de cela, la « première » génération à laquelle vous avez accès pourrait être décrite de manière plus appropriée comme la deuxième génération de véhicule autonome.

Les avantages

Nous devrions également tenir compte du fait que même un algorithme d’IA sous-optimal sera probablement plus sûr et plus efficace qu’un conducteur humain comparable. Par exemple, il y a plus de 40 000 décès de véhicules chaque année, et plus de 90 % de tous les accidents de la route sont attribuables à l’erreur humaine. La National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA) préférerait attendre que les véhicules autonomes soient deux fois plus sûrs que les conducteurs humains avant d’être pleinement autorisés à conduire sur la voie publique. Mais même s’ils ne sont que 10 % meilleurs que le conducteur humain moyen, ils pourraient sauver 4 000 vies par an.

Si vous n’avez pas une connaissance approfondie du code de conduite automobile, vous devrez utiliser vos hypothèses et vos jugements de base pour décider d’acheter ou non un véhicule auto-pilotant. Il y a certainement des risques, aggravés par l’empressement désespéré des entreprises à mettre sur la route des véhicules autonomes le plus rapidement possible, mais il suffirait d’une augmentation marginale de l’efficacité et de la sécurité pour justifier ce saut. Continuez à apprendre et à surveiller les nouveaux développements, et essayez de garder vos côtés trop optimistes et trop sceptiques en équilibre avant de prendre la décision finale.